La carrera por los chips de la IA, ¿dónde están los rivales del Kirin 980 en 2019?

No hace mucho que en una industria en exponencial crecimiento como la de los smartphones vivíamos en una carrera del hardware totalmente desbocada, pendiente de cifras y de potencia en la búsqueda de la mejor experiencia de usuario, que ha llegado a día de hoy a un nivel donde ciertamente los mejores chipsets ya no diferencian demasiado.

Quizás por ello, probablemente, los fabricantes de procesadores más importantes del mercado se han afanado en la búsqueda de nuevos alicientes en una gama alta de system-on-chips que ahora apuestan por integrar módems multimodo, GPUs mucho más potentes y, sobre todo, NPUs para el procesado de las aplicaciones relacionadas con la IA.

Es aquí donde Huawei sorprendió a finales del pasado año, presentando un chipset HiSilicon Kirin 980 absolutamente revolucionario, el primero de hecho en llegar al mercado con tecnología de fabricación de 7 nanómetros, pero no sólo eso, y es que el gigante chino llevaba a su gama alta de smartphones la mejor IA del sector gracias a su doble NPU incorporada.

La carrera por los chips de la IA, ¿dónde están los rivales del Kirin 980 en 2019?

Kirin 980, el precursor de una nueva era

Por fin Huawei se atrevía a liderar, a ponerse a la vanguardia de una industria tan volátil y competitiva como la de los dispositivos móviles, donde quien se duerme suele perder, y con un chipset nada menos que un 22 por ciento más rápido que un Snapdragon 845, el verdadero rey en cuanto a cuota de mercado entre los dispositivos más prestacionales del catálogo Android.

Pero no sólo en potencia daba un paso Huawei, sino que su tecnología de fabricación de 7 nanómetros llegaba con el ahorro energético por bandera, sumando a la ecuación una nueva arquitectura para su procesador, diseñado en tres capas buscando la máxima eficiencia:

  • 2 núcleos Cortex-A76 a 2,6 GHz de alto rendimiento.
  • 2 núcleos Cortex-A76 a 1,92 GHz en la media.
  • 4 núcleos Cortex-A55 a 1,8 GHz para tareas de baja prioridad.

El procesador gráfico integrado es una GPU ARM Mali-G76 MP10 hasta un 46 por ciento más potente que su predecesor, y en cuanto a conectividad, Huawei también incorporaba el primer módem LTE de categoría 21 con velocidades de hasta 1,4 Gbps.

Y por si todo esto pareciese poco, la bestia más prestacional de la casa HiSilicon anunciaba la llegada de una doble NPU –Neural Processing Unit– destinada a los cálculos relacionados con la inteligencia artificial, llevándose al smartphone muchas de las tareas procesadas “en local” para mejorar velocidad y eficiencia en una tecnología del futuro.

Un chipset de una nueva generación que se anticipó a su tiempo y ha estado varios meses sin competencia directa en el mercado, y eso sin duda es mucho tiempo en este mercado. ¿Ya os estáis preguntando cómo está ahora la competencia? Veamos…

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Apple A12 Bionic, Qualcomm Snapdragon 855, Samsung Exynos 9820 Octa… ¿está la competencia al nivel del Kirin 980?

Seguramente Apple esté en la comparativa más injusta, porque su chipset A12 Bionic construido por TSMC adopta una arquitectura de 6 núcleos cuando la mayoría apuesta por las configuraciones octa-core.

Pero eso no quiere decir que el A12 Bionic sea peor, pues de hecho cuenta también con tecnología de 7 nanómetros y dispone de núcleos personalizados de los que no solemos tener demasiados datos, pero que ciertamente mantienen a los dispositivos de Apple entre los más potentes y rápidos de todo el mercado. Además, Apple monta en sus terminales una Neural Engine con 8 núcleos en otro chip para cálculos relacionados con la IA.

Samsung por su parte es el único que se ha quedado en los 8 nanómetros, una mejora de un 40 por ciento aproximadamente en eficiencia respecto al anterior Exynos 9810 Octa, pero que en verdad nos deja un poco fríos por no saltar a la mejor tecnología del mercado.

En todo caso, el Exynos 9820 Octa apuesta como Huawei por arquitectura en tres capas para su procesador, con dos núcleos Mongoose M4 a 2,73 GHz, otros dos núcleos Cortex-A75 a 2,31 GHz y 4 núcleos más de tipo Cortex-A55 a 1,95 GHz. La GPU es también de origen ARM, con una Mali-G76 MP12, y Samsung integra una NPU para la IA junto a un módem LTE Cat.20.

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El gigante norteamericano Qualcomm también está en la batalla, y en su caso el Snapdragon 855 está llamado a comandar la industria este año 2019, así que probablemente sea el rival a batir por Huawei y la evolución de un Kirin 980 que debería llegar a finales del ejercicio.

De hecho, el Snapdragon 855 sí aprovecha la tecnología de 7 nanómetros y el descubrimiento de la arquitectura en tres clústeres, pero con cambios respecto a su competencia. De hecho, los estadounidenses optan por un núcleo Kryo 485 a 2,84 GHz, tres núcleos Kryo 485 a 2,31 GHz y otros cuatro núcleos Kryo 485 que funcionan a 1,78 GHz.

En el caso de Qualcomm, la parte gráfica corre a cargo de una GPU Adreno 640, mientras que el módem LTE alcanza la categoría 20 y el chipset cuenta con la posibilidad de conectarse a redes 5G gracias al módem Snapdragon X50. Además, dispone del Qualcomm Artificial Intelligence Engine para potenciar la IA, sin especificar demasiado cómo lo hace.

Una competencia sin duda importante para una Huawei que consiguió en 2018 revolucionar un mercado en stand-by, que estaba a la espera de tecnología más novedosa pero que dio tiempo al gigante chino de armarse y llegar primero a la nueva era de los procesadores móviles.

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